Diferencias entre mito y leyenda

Los mitos y las leyendas son las dos formas principales de la literatura oral, es decir, los dos tipos de relatos tradicionales con que los pueblos han expresado su cultura, su visión de mundo y su religión desde tiempos ancestrales. 

Los mitos son relatos que ocurren por fuera del tiempo histórico y que ofrecen explicaciones a las grandes preguntas de la humanidad. Las leyendas son relatos que ocurren en un tiempo y lugar determinados, y que refuerzan ciertos valores morales, espirituales o tradicionales de una cultura.

Mientras que el mito da respuestas, la leyenda ofrece lecciones y advertencias.

En general, las diferencias entre mito y leyenda pueden resumirse de la siguiente manera:

MitosLeyendas
Son relatos fantásticos y maravillosos, que tienen lugar por fuera del tiempo histórico, o sea, en un tiempo mítico.Son relatos fantásticos o realistas, que tienen lugar en un lugar y tiempo determinados de la historia.
Ofrecen al lector una explicación sobre la naturaleza y el origen de las cosas.Ofrecen al lector un aprendizaje de tipo moral, ético o social, a menudo a través del ejemplo (positivo o negativo) y de la advertencia.
Normalmente forman parte de una red de relatos conocida como mitología, y comparten figuras, motivos, temas, dioses y criaturas con otros mitos de la misma tradición.Normalmente pertenecen a los relatos populares de una región o un pueblo determinados, sin tener necesariamente relación con otros relatos.
No suelen tener basamento real, ni aspiran a tenerlo, sino que se ofrecen como una respuesta a las grandes preguntas.Pueden tener basamento en lo real y en la historia “oficial”, pero al mismo tiempo dar cabida a la ficción y la fantasía.
Suelen estar protagonizados por héroes míticos, de naturaleza divina o semidivina, que se enfrentan a divinidades y criaturas sobrenaturales y triunfan.Suelen centrarse en personajes comunes que tienen un encuentro con seres y criaturas de tipo real o fantástico, sin que sean necesariamente héroes.

Transmitidos de generación en generación, tanto mitos como leyendas son formas literarias que reflejan el punto de vista de una cultura, y que han sido recopiladas y estudiadas por especialistas de distintos campos académicos, como la antropología, la filología y el psicoanálisis.

Sus diferencias, sin embargo, tienen que ver con la forma específica en que se relacionan con ese punto de vista tradicional. Los mitos, así, describen un mundo originario del que provienen todas las cosas actuales, y en su conjunto forman una mitología. Las leyendas, en cambio, se remontan a un punto específico en la historia para introducir un relato o una anécdota que resulta significativa para la cultura que lo cuenta.

Por ejemplo, el mito griego de la caja de Pandora forma parte del conjunto de relatos de la religión y la mitología de la Grecia Antigua, y los eventos que cuenta sobre Pandora, la primera mujer, tienen lugar en un tiempo ancestral indefinido. A Pandora se le atribuye haber destapado el ánfora en que estaban contenidos los males de la humanidad, y haberlos liberado a todos, salvo a la esperanza. Es decir, se trata de un mito que ofrece una explicación al origen del sufrimiento.

En cambio, la leyenda de La Llorona, común a diversos países latinoamericanos, es un relato que se ambienta en un presente cercano y en la geografía latinoamericana (dado que cada país la toma como propia). La narración se centra en el alma en pena de una joven madre que, tras haber sido abandonada por su marido, descuida y pierde a sus hijos (o los asesina, en otras versiones). La culpa es tanta que la joven madre muere y su espíritu recorre los caminos llorando, en busca del marido que la abandonó. Se trata, pues, de una lección moral sobre la familia y las obligaciones de los padres.

Semejanzas entre mito y leyenda

A pesar de sus diferencias, existen ciertas semejanzas entre mitos y leyendas:

  • Ambos son formas del relato tradicional (o literatura oral).
  • Ambos cuentan relatos ficcionales, que reflejan la imaginación popular.
  • Ambos se transmiten oralmente, aunque pueden ser compilados en libros y publicaciones.
  • Ambos carecen normalmente de una autoría determinada.

Los mitos

Entre los mitos figuran los grandes relatos fundacionales de la humanidad, en su gran mayoría provenientes de la era Antigua. Existieron tradiciones mitológicas muy distintas entre sí, como la griega, la egipcia, la mesopotámica, la china o la mesoamericana, por ejemplo.

Características de los mitos

A grandes rasgos, los mitos se caracterizan por lo siguiente:

  • Son relatos fantásticos o religiosos, enmarcados en una visión de mundo específica, que relatan eventos maravillosos.
  • Ofrecen al lector una explicación sobre la naturaleza del mundo, como el origen de la humanidad, la creación del sol y la luna, y otros grandes interrogantes.
  • Sus relatos no se circunscriben a un lugar y tiempo determinados, sino que pertenecen a un tiempo por fuera del tiempo (tiempo “mítico”).
  • Son protagonizados por héroes míticos que se enfrentan a los dioses, a monstruos fantásticos o cumplen con tareas retadoras.
  • Suelen constituir un entramado de relatos con otros mitos, o sea, una mitología.

Tipos de mitos

La manera más común de clasificar los mitos se basa en el tipo de explicaciones o razones que ofrecen respecto al mundo. Así, puede distinguirse entre:

  • Mitos cosmogónicos. Son aquellos que narran el origen del universo, del mundo o de las fuerzas de la naturaleza.
    Por ejemplo: el mito de creación de los aztecas sostiene que los dioses principales, Quetzalcóatl y Tezcatlipoca, se dieron cuenta de que estaban solos en el mar y decidieron crear la tierra firme, a partir del cuerpo de un monstruo que vivía en el agua. Para ello usaron el pie de Tezcatlipoca como carnada, y luego estiraron a la bestia hasta darle forma a la tierra. De los ojos de la bestia brotaron las lágrimas que formaron ríos y lagos, y sus orificios se convirtieron en cuevas, y en compensación los dioses lo poblaron de árboles y le encargaron la creación de la humanidad.
  • Mitos teogónicos. Son aquellos que narran el origen de los dioses o de la divinidad en general, ya sea el nacimiento de un dios específico o el origen de todos los seres sagrados.
    Por ejemplo: el mito griego del nacimiento del dios de la forja, Hefesto (Vulcano para los romanos), cuenta que fue concebido por Hera, esposa de Zeus, en medio de un arrebato de celos, ya que el dios padre había engendrado por sí solo a Atenea, nacida de su cabeza. Pero Hera, en un instante de arrepentimiento, tomó a Hefesto de las piernas y lo arrojó del Olimpo, razón por la cual a este dios se le representa cojo o con los pies deformes.
  • Mitos antropogónicos. Son aquellos que narran el origen de la humanidad, generalmente a partir de una serie de materiales inorgánicos, como el barro o el maíz.
    Por ejemplo: el mito maya de la creación de la humanidad, recogido en el Popol Vuh, cuenta que los seres humanos fueron creados por los dioses para que les rindieran culto, pero que hacerlo les tomó tres intentos. Primero crearon al ser humano de barro, pero era demasiado frágil y pasivo, así que lo destruyeron. Luego crearon al ser humano de madera, pero era demasiado rígido y carecía de sentimientos, así que lo destruyeron. Finalmente crearon al ser humano de maíz, y se dieron cuenta de que era un balance perfecto entre las virtudes y desventajas de los otros dos intentos, así que lo conservaron.
  • Mitos fundacionales. Son aquellos que narran la fundación o el establecimiento de una nación o de alguna tradición, creencia, religión o incluso disciplina.
    Por ejemplo: el mito fundacional de la religión budista establece que Siddharta Gautama, el primer iluminado y creador de la doctrina, era un príncipe de gran sensibilidad que renunció a una vida de lujos para buscar la verdad de la existencia. Cansado de buscarla en los distintos credos de la época, el joven asceta se sentó bajo un árbol a meditar y no se movió de allí durante varias semanas, hasta que finalmente consiguió entrar al estado bodi (o sea, “despertar”) y se percató de que había sido iluminado.
  • Mitos escatológicos. Son aquellos que narran el fin de una nación, una civilización o del mundo, generalmente en un futuro lejano e incierto.
    Por ejemplo: el mito nórdico del Ragnarök (“el destino de los dioses”) cuenta que el universo será destruido en una gran batalla venidera entre los aesir, los dioses liderados por Odín, y los gigantes liderados por Surt y Loki. En esta gigantesca batalla mítica, el universo entero arderá, el Sol se apagará y las estrellas desaparecerán de los cielos.

Las leyendas

Las leyendas son relatos de una cultura o tradición específicas, que refuerzan los valores morales, éticos y culturales de importancia.

Características de las leyendas

En general, las leyendas se caracterizan por lo siguiente:

  • Son relatos más o menos fantásticos, que relatan eventos sobrenaturales, maravillosos o terroríficos.
  • Ofrecen al lector una enseñanza de tipo moral, ética, afectiva o social, en torno a valores tradicionales y populares que se consideran de importancia.
  • Sus relatos se inscriben en un lugar y un momento histórico específicos, como pueden ser una guerra, una época o una región determinada.
  • No suelen ser protagonizadas por héroes, sino por personajes cotidianos y corrientes, a los que les ocurre algo inesperado o que tienen encuentros con seres y criaturas fantásticas o sobrenaturales.
  • No necesariamente forman entramados de relatos, aunque pueden compartir personajes con otras leyendas, o consistir en versiones y variantes de la misma.

Tipos de leyendas

La principal clasificación de las leyendas las distingue según su escenario. Así, se puede hablar de:

  • Leyendas rurales. Son aquellas cuyos escenarios son propios del campo y la naturaleza, como selvas, granjas, desiertos y otros espacios alejados del entorno de la urbe. En ellas predomina la magia, lo fantástico y lo religioso.
    Por ejemplo: la leyenda de la flor de ceibo, flor nacional de Argentina, cuenta que en los años de la conquista europea de América, vivía junto al río Paraná una indígena guaraní llamada Anahí, a la que los españoles secuestraron y tuvieron cautiva. Convencida de escapar, Anahí aprovechó el momento en que uno de sus captores dormía, con la mala fortuna de que el hombre despertó y ella tuvo que clavarle un puñal en el pecho para darse a la fuga. El resto de los conquistadores entonces emprendió su cacería y, cuando dieron con ella en la selva, la ataron a un árbol y la quemaron viva en la hoguera. Pero al día siguiente, en lugar de sus restos quemados, apareció un árbol nuevo y florido, con sus flores rojas abiertas como un símbolo de valor. Era un árbol de ceibo.
  • Leyendas urbanas. Son aquellas cuyos escenarios son propios de la ciudad y del mundo contemporáneo, por lo que son más próximas al discurso de las conspiraciones y de lo sobrenatural, que a lo mágico y religioso.
    Por ejemplo: una popular leyenda urbana cuenta que en las alcantarillas de Nueva York viven cocodrilos gigantes. La leyenda comenzó en la década del 30, cuando se decía que familias traían de sus vacaciones de la costa cocodrilos y, cuando crecían, los dejaban en las calles o los tiraban al desagüe. Con el tiempo, estos cocodrilos se adaptaron al nuevo entorno, alimentándose de basura y restos residuales, por lo que mutaron y adquirieron un gran tamaño.

Referencias

  • Campbell, J. (2016). El poder del mito. Capitán Swing.
  • Morote Magán, P. (s. f.). “Las leyendas y su valor didáctico”. Actas Congresos Internacionales (1969-1986). Asociación Europea de Profesores de Español. pp. 391-403.
  • Villa, E. (1984). “La literatura oral: mito y leyenda”. En Los mitos en la Región Andina. Instituto andino de artes populares del convenio "Andrés Bello". pp. 38-42.
  • The Encyclopaedia Britannica. (s. f.). Legend (literature). https://www.britannica.com/ ———. (s. f). Myth. https://www.britannica.com/ 

Ejercicio: diferencias entre mito y leyenda

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Cómo citar

"Diferencias entre mito y leyenda". Autor: Gilberto Farías. De: Argentina. Para: Enciclopedia del Lenguaje. Disponible en: https://lenguaje.com/diferencias-entre-mito-y-leyenda/. Última edición: febrero 28, 2024. Consultado: abril 9, 2024. Año: 2023.

Sobre el autor

Autor: Gilberto Farías

Licenciado en Letras (Universidad Central de Venezuela)

Revisado por: Inés Iraeta

Licenciada en Comunicación Periodística (Universidad Católica Argentina)

Última edición: febrero 28, 2024

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